EGGSPLORE IN THE PRESS - 'WE WILLEN HET SUCCES VAN BIOTECH EVENAREN'

De Tijd, Stijn Demeester, 16th of May 2015

Als een van de succesvolste ondernemers van het moment en de man die de Belgische start-up scene mee op de kaart zette, de handen in elkaar slaan, spits je beter de oren. Jurgen Ingels bouwde de voorbije jaren zijn start-up Clear2Pay uit tot een internationaal erkende speler in betalingstechnologie. Sinds hij zijn bedrijf voor 375 miljoen euro verkocht aan de Amerikaanse reus FIS, ontpopte de West-Vlaming zich tot een pleitbezorger van de Belgische start-upscene.

Ook Wim De Waele is geen onbekende in het wereldje. Als eerste CEO van iMinds stond hij tien jaar geleden aan de wieg van dat Vlaamse digitaal onderzoekscentrum. Vorige week kondigde De Waele, die een carrière in de ICT-sector had uitgebouwd, zijn vertrek aan bij iMinds. Samen met Ingels gaat hij vanaf september bouwen aan Eggsplore, een ecosysteem dat de innovatie in financiële technologie moet versnellen en veelbelovende start-ups uit de sector moet helpen bij hun internationale groei.

Met hun initiatief willen ze een logisch vervolg breien aan het werk dat de voorbije jaren verzet is. 'De jongste tien jaar is hier enorm veel veranderd voor start-ups', legt Ingels uit. 'Het wereldje leeft als nooit tevoren. Maar we zien dat er bij de volgende stap, het moment waarop een start-up internationaal zijn vleugels moet uitslaan, nog vaak problemen optreden. Daar willen we starters, in het bijzonder financiële technologie bedrijven, helpen om internationaal te groeien.'

'Het is niet dat we vanaf nul beginnen', vervolgt De Waele. Alle ingrediënten zijn voor handen. Er is enorm veel menselijk kapitaal aanwezig bij bedrijven als Financial Architects, Vasco of Ogone. Voeg daarbij dat tal van grote financiële bedrijven als Swift, Euroclear of MasterCard hun hoofdkwartier hier hebben. Ten slotte zijn er veel belovende s tart-ups. Het komt eropaan die zaken met elkaar te verbinden in een ecosysteem en dat internationaal op de kaart te zetten.'

Ingels en De Waele hopen dat ze met Eggsplore het succes van de Belgische biotechnologiesector kunnen reproduceren. 'In biotech is de cyclus vroeger begonnen. Het Vlaams Instituut voor Biotechnologie heeft de zaadjes gelegd, en daar is na verloop van tijd een heel ecosysteem uit gegroeid waar geslaagde ondernemers hun vermogen herinvesteren in de sector. Het Verenigd Koninkrijk toont dat het kan. Investeringen in financiële diensten stonden er een paar jaar geleden ook op een laag pitje. Vandaag zijn er dankzij een bewust beleid honderden fintech start-ups in en rond Londen.'

Tijd is echter een luxe die start-ups vandaag niet meer gegund is. Net daarom moeten de lokale bedrijven een duw in de rug krijgen, vinden de drijvende krachten achter Eggsplore. Ingels: 'Heel eerlijk, mocht ik vandaag Clear2Pay opstarten, dan zou het verdomd moeilijk zijn om hetzelfde parcours af te leggen. We hadden

het geluk dat we lokaal een product konden bouwen dat we bij de lokale spelers konden testen. Banken doen dat vandaag niet meer. Ze willen een product dat ze meteen wereldwijd kunnen uitrollen. En ze willen ook een 'end-to-end'-oplossing, waar ze zelf niets aan moeten bouwen. Een starter staat meteen voor twee uitdagingen: hij moet een geïntegreerde oplossing kunnen aanbieden en hij moet internationaal zijn. Die twee problemen kan je oplossen met een ecosysteem waar lokale spelers samenwerken en internationaal denken.'

'Als je traag groeit, loop je veel grote klanten mis en word je meestal opgekocht', vult De Waele aan. 'Europese bedrijven worden vaak opgekocht door hun fors gefinancierde en dus sneller groeiende Amerikaanse tegenpolen. Dat is niet per se slecht. Maar het mag ook wel eens omgekeerd zijn.'

Vandaag worden nooit geziene bedragen gemobiliseerd voor start-ups, ook in België. Ingels zelf zit in twee fondsen, Volta Ventures en Smartfin Capital, die zich richten op ICT- en fintech bedrijven. Zien we echo's uit de jaren 90 toen investeerders met miljoenen gooiden naar bedrijven waarvan de naam eindigde op .com?

De Waele: 'Ik denk niet dat er in Vlaanderen al een overvloed aan fondsen is. Vijf jaar geleden was het hier de grote woestenij. Tenzij je een 'serial entrepreneur' was, vond je nergens geld voor je eerste stappen. Ik denk niet dat we al in het andere uiterste zijn beland. En inzake groeifinanciering hebben we hier in Europa nog altijd een forse achterstand. Kijk maar naar Acquia van Dries Buytaert. Die heeft in de VS al meer dan 100 miljoen dollar opgehaald. Zulke bedragen vinden, is hier schier onmogelijk.'

'Het is vandaag hip om starter te zijn', gaat Ingels voort. 'Maar volgens mij worden de zaken geromantiseerd. Het is helemaal niet tof om starter te zijn. Het is hard werken, vloeken, tieren, trekken en sleuren. Pas op, ik vind het goed dat er vandaag veel middelen naartoe vloeien. Maar je moet je wel realiseren dat van honderd start-ups zowat de helft failliet zal gaan. Als je geluk hebt, zullen er tien doorbreken en internationaal potten breken. Voor die tien zijn de middelen nog relatief beperkt. Het is zaak ze voldoende te financieren zodat ze niet vroegtijdig worden opgeslokt of uit de markt worden geconcurreerd.'

Eggsplore wil de Belgische fintech bedrijven internationaal op de kaart zetten. Om die internationale uitstraling te bereiken zal het onder meer een jaarlijks evenement over financiële technologie organiseren waar de toppers uit het wereldje verzamelen blazen. Ook worden samenwerkingen met universiteiten opgezet om het wetenschappelijk onderzoek te doen bloeien. Maar de belangrijkste taak wordt het begeleiden van bedrijven. Eggsplore zoekt een ruimte van 3.000 vierkante meter rond het Brusselse om start-ups, lokale en internationale, samen te brengen, te coachen en internationaal te doen groeien. Ingels en co willen ook internationale reuzen lokken om hun Europese sales office in de kantoren van Eggsplore te vestigen.